燦然たる黒歴史の溜まり場く(´(Å)`)ツルリ

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2017年08月13日の記事

あめにこまいぬ557回目/町編

あめにこまいぬ557回目/町編

終章3◆

三十七節〜損無し〜

 

 虎児は手乗り文鳥よりも小さい。付近の蛸たちは落雷で一掃したが第二波がやってくる。おちおち刀の姿で骨休みもしていられないと思ったのか、夕の元へ駆け戻ってくる。
 元気のない足取りで狭い歩幅を動かし、大きな水溜まりをぴょんと飛ぶ。踏切位置が不味かったせいで前脚が届かない。ばしゃんと控えめの音を立てて落ちる。びっくりした虎児は水溜りをかりかりひっかきながら脱出した。体を捩り毛皮から水を跳ね飛ばす。
「くうん、くうん」
 犬の鳴き真似をしながらやってくる。
 ざんばら髪で大の字になった夕に脇腹を擦りつけ、頬を舐める。構ってくれないので腹の上に乗っかる。うっちゃれた虎児はぴょんこら腹や胸を飛び跳ねた。
「だあ、もう煩いわ。あたしゃ疲れてんだってば」
 半身を捩って振り払ってから年寄りじみた言葉を漏らす。ぶっつけ本番で妖術を放つ依代になったせいで体が重い。大群を薙ぎ払う前のやる気が沸いてこない。第二波が敗残兵を収容して戦線を建て直し、攻め手を差し向けるまではちょっと休みたい。
「きゅう」
「はい。頑張ったよしよし。終わり」
 虎児が鼻をひくひく、小さな瞳をうるうるさせじっと見つめてきたが放っておく。また腹に乗り、足の一本橋をとことこ渡ろうとする。抗議のつもりらしい。
「後で風呂に連れてく。だからもういいでしょ」
 起き上がった夕の膝で丸くなる虎児。転がっていく五つの大樽。あいつらが何をしたいのかぴんとこない。あれだけの図体の樽は高くつくし、目立ってしょうがない。どうぞ狙ってくださいといいたげな進軍速度。何をしでかすか見守ることにした。

 樽は焦げ臭さの漂う蛸の陣地へ向かう。醤油や酒を仕込むのに使っていそうな寸法の樽は避けて通るなんてしない。虫の息の蛸たちは道をあける気力もない。樽も待たず、そこのけそこけとごりごり踏み潰す。だがそのうちひとつが蛸で滑って乗り越えに失敗した。進み直すかと思いきや、正反対の向きにごろごろ転がっていく。
「なにがしたかったのよ」
 どこ吹く風で出戻る樽の背中へ疑問をぶつける。しゃっきっとしろと蹴りで押し返す元気はまだない。ここでやっと豪雨が煙幕を綺麗さっぱり洗い流してくれていたのに気づく。しかし秋たちの影も形も見えない。どこへ隠れたというのだろう。藩お抱えの一族出らしきくのいちがいる。かといって逃げも隠れもしない樽はいかがなものかと思う夕だ。

 残る樽は四つ。
 もっとも急ぎ足の樽は第二陣の分厚い個所へと向かう。
 通さぬと立ちはだかる先触れとぶつかった。立ちはだかる数杯の蛸が一本の腕を構えて白礫の発射姿勢をとって射程範囲に入るのを待っている。昇る煙に夕は目鼻を突くあの臭いを想像して鼻をもぞもぞさせた。
 構わず進軍してひねり潰す。
 飽くなき前進を続けようとする樽だが速さは知れていた。同じく普段は鈍足の蛸たちも歩調を合わせてとりつきやすいとみえた。不愉快な侵入者を押し留めようと、負けじとも左右から寄って集ってへばりつかれる毎に遅くなる。
 気力のあった夕なら小走りで追い越せるぐらいのものだ。回転面に押し潰されてもへばりついたままの豪胆な勇士がいる。士気が高まったのか、援護射撃が加わり体を張った阻止に参加する。大挙する蛸たちの活躍により本陣深くに食い込まんとする意気は阻まれ、手前でとうとう力尽きてしまった。
 制圧したぞと誇らしく樽の上に乗る蛸多数。岩場でたむろするそれに似ていた。群れで狩りをするなんて初見だが。水棲生物でもおのぼりさんはいるらしい。がっしり体を固定しつつ、残った腕を高々と掲げて誇らしげだ。
 側面に集まってきた鈍重な連中は二本腕づつを掲げる。集中砲火を浴びせられる。蹂躙される樽に目を覆いたくなるがばっちり見ていた。
 寒気が走る。突破口へ決死隊がなだれ込んでいく。
「あっちゃあもう駄目ね。あたしもやられてたらああなったのか、うはあ」
 樽はうんともすんともいわなくなった。居心地がいいのか入った連中はでてこない。我も我もと入居者は後を絶たない。
「大ざっぱな蛸壺漁だよね」
「がう」
 夕たちは他人事の感想を述べた。

 残り三つ。続けて樽が縄張りに侵入する。蛸たちは賢い。慌てず騒がず、がやがやと進路方向へ陣を構えて待ち受ける。避けずに突っ切ろうとしたところにまとわりつく。二つの大樽の動きで、とるに足らないでくの坊だと学習したようだ。人海戦術ならぬ蛸陸戦術だとあれよあれよとくっつく数は増え、労せず動きを止めてしまう。
 比較的弱い側面へ溶解液を飛ばし侵入口を形成、がやがやと侵入を果たす。手際がとてもいい。また失敗。いや成功すればどうなるのか夕は知らない。ふと彼女はある可能性について思い至った。
「あん中に隠れてないよね。まさかね」
 川に大きな桃が流れていても老婆が拾うくらいなのに戦場を転がる大樽を素通りさせてくれるとも思えない。
「がう」
「でもさあ。ぱあっと妖気で騒ぎたくなっちゃうんだよね」
 虚仮淵であの下帯を身に着けると誰だって矢も楯もたまらず走り出したくなるのだと思う。ただ悪ふざけのやり方がよろしくなかったということだ。どうにか家族に口実を作り女友達で芝居見物や、夜半の茶会にこぎつけた際の舞い上がった気持ちに似ていなくもない。大技の影響で胸の晒しと腰巻がほつれ破れているためかちょっぴり夕は冷静になれた。
 斬り込んで助けに入っても勝算が薄い。刃物は虎児に食われてしまったし。決死隊に魅力を感じないが、つかの間の友情に応えて身支度をする。拳銃二丁の装填の確認。雨に降られた後なので従来の火縄なら湿気っているところだ。
 桑原の札は黒焦げで字が読めない。
「あんたはやれそうにないね。ちびっこじゃ」
「くうん」
 面目なさそうだ。空は雲ひとつ浮かんでいない。
「どれにいるかわかんないからね。まあ悪あがきぐらいはするもんだと思うけど。音沙汰がないようなら困るね。通りすがって無理そうだったら諦める。姫様を呼びにいって弔い合戦をする、いいね」
「にゃうわう」
 剃刀に化けた。焼き毀れ、がたがたに欠けてしまっている。
「はは、犬か猫どっちかにしなさいっての。抜き身でもたさないでよ」
 渋々小さい虎児に戻る。掌に載せるとのそのそと居場所を探し谷元に潜った。夕は呆れたが苦笑で済ませてやった。
「よっし、いくよ」
 小走りをすれば太ももが引きつる。夕は顔を少ししかめながら、うなだれた蛸の輪を飛び越える。着地でよろめいたが踏ん張って駆けた。一手が遅い盤面の中で彼女だけは香車の如く突き抜ける。

 絡めとられた最初の樽へ近づく。銃を構えて内部へ入っていく蛸に狙いを定め、引き金を引く。火の気たっぷりの弾が出てくれた。狙いは少し逸れて穴の中へ入る。夕はしまったなと思った。次の瞬間、樽が突如大爆発をした。木の板を弾き飛ばしながら大きな爆炎を伴ってまとわりついた蛸を焼き焦がす。夕もとっさに腕で顔を覆う。
「やっちゃった。でもでも火薬を仕掛けた樽に同乗したりはないよね。松永弾正じゃあるまいし」
 落城寸前になって、助命嘆願でよこせといわれた名器の釜。それを渡したくないあまり、敵に見せびらかしつつ我が身諸共爆破した梟雄が戦国乱世にいた、と兄がいっていた。派手好きだな。
「あれ、茶入れだったかな、九十九髪茄子」
 茄子の名で恋に貪欲な異国のお嬢様が頭をよぎる。囮になるなんて殊勝な性格でもないだろう。あの樽は外れだと思うことにした。流れ玉で着火したのではない。当たりでも楽にしてやったと考えよう。
「くうん」
「大丈夫だって、多分」
 割り切って夕は第二の樽へいく。大がかりな反抗の跡は見られない。最初の樽の爆発でざわめきはあるが基本居心地がいいらしく、野生の縄張り意識はどこへやら入居者が殺到している。雑魚みたく群れたがりな蛸らしい。

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